Nunca ha habido un mejor momento para la  integración latinoamericana

Es sábado, hora del almuerzo, y se estacionan unos 30 camiones en cada uno de los puestos de aduanas a ambos lados del puente a través del amplio río Uruguay que marca la frontera entre Argentina y Uruguay. Ambos países son miembros del Mercosur, una unión aduanera que también abraza a Brasil y Paraguay. En teoría, las fronteras internas no deberían existir en el Mercosur. En la práctica, las aduanas, las inspecciones sanitarias y otros papeles significan que los camiones se retrasan hasta 24 horas, dice Oscar Terzaghi, alcalde de Fray Bentos, en el lado uruguayo.

Esto representa una mejora. Durante tres años antes de 2010, el acceso al puente -la ruta terrestre más corta entre las dos capitales, Buenos Aires y Montevideo- fue bloqueado por ambientalistas argentinos con el apoyo de la presidenta del país, Cristina Fernández. Afirmaron que una fábrica de papel planificada en Fray Bentos contaminaría el río. La disputa terminó sólo cuando el molino funcionaba y la Corte Internacional de Justicia dictaminó que no había evidencia de contaminación.
Durante el último medio siglo, los políticos latinoamericanos han hablado incesantemente sobre la integración regional. Pero han luchado para que esto suceda. A pesar de un gran aumento de los acuerdos comerciales entre los países latinoamericanos en este siglo, la parte de sus exportaciones que permanece dentro de la región se ha mantenido obstinadamente alrededor del 20%, según un nuevo informe del Banco Mundial. Esto es bajo en comparación con Canadá y los Estados Unidos (35%), Asia oriental (50%) y 18 miembros básicos del mercado único europeo (60%).

Hay varias razones para esto. Muchas economías latinoamericanas son pequeñas, producen cosas similares y están separadas por grandes distancias, factores que tienden a desalentar el comercio. Eso es una mala noticia: el comercio impulsa el crecimiento económico, aumentando la eficiencia y el “aprendizaje” que proviene de la exportación a otros mercados o la importación de bienes más sofisticados. Y después de seis años consecutivos de debilidad económica, América Latina está buscando nuevas fuentes de crecimiento.

Algunos de los gobiernos de centro-derecha que recientemente han llegado al poder en Sudamérica son más abiertos al comercio abierto que sus antecesores de izquierda, especialmente en el Mercosur. Desafortunadamente, las mayores ganancias en eficiencia y aprendizaje podrían provenir de más comercio con los Estados Unidos, algo que Donald Trump parece desinteresado. Pero hay otras cosas que la región puede hacer para ayudarse a sí misma.

En América del Sur se habla mucho de la “convergencia” entre Mercosur y la Alianza del Pacífico, un grupo de libre comercio que comprende Chile, Colombia, México y Perú. El próximo mes en Buenos Aires, los ministros de Relaciones Exteriores de ambos se reunirán por primera vez. Sin embargo, los grupos tienen diferentes reglas y filosofías; Fusionarlos es una imposibilidad técnica y política. Una opción sería utilizar ALADI, un tratado de integración de 1980, para armonizar y mejorar los acuerdos preferenciales existentes, dice Enrique Iglesias, un estadista de América Latina.

Las ganancias más fáciles se encuentran en la lucha contra los obstáculos burocráticos al comercio. Susana Malcorra, ministra de Relaciones Exteriores de Argentina, dice que con sus homólogos del Mercosur ha identificado 80 obstáculos tales como normas y estándares contradictorios, que intentarán eliminar. Se han comprometido a unificar puestos fronterizos donde hay dos, como en el río Uruguay. También son imprescindibles mejores conexiones de transporte y acuerdos de cielos abiertos. Los costos de transporte en América del Sur son inusualmente altos.

El Banco Mundial argumenta que la integración regional y global van de la mano. El Sr. Trump ha matado a la Asociación Transpacífica; La Alianza del Pacífico espera resucitarla sin los Estados Unidos, vinculando a sus miembros a Asia. Mercosur mantiene tarifas arancelarias bastante altas y tiene pocos acuerdos comerciales con otros. Está haciendo un nuevo esfuerzo para concluir las largas conversaciones con la UE; Un acuerdo proporcionaría una “hoja de ruta y un corsé” para la liberalización, dice la Sra. Malcorra. Pero sin Gran Bretaña, la UE es aún menos propensa a ofrecer el acceso al mercado que Mercosur quiere para sus exportaciones agrícolas.

La retórica de la integración oculta a menudo el proteccionismo desvergonzado de los negocios, especialmente en Argentina, Brasil y Colombia. Esto ha generado cinismo. El problema, dice Roberto Bouzas, especialista en comercio de la Universidad de San Andrés en Buenos Aires, es cómo traducir la demanda abstracta de integración en una agenda política concreta respaldada por intereses organizados y encontrar líderes dispuestos a llevarlo a cabo.

Hay un parpadeo de esperanza. Por primera vez, dice la Sra. Malcorra, hay “una actitud muy decidida